Startseite » Meinungen » Die erschreckende Warnung, die in den alten Gesteinsschichten der Erde lauert

Die erschreckende Warnung, die in den alten Gesteinsschichten der Erde lauert

  • von

Unsere Klimamodelle könnten etwas Großes übersehen.

Wir leben auf einem wilden Planeten, einer wackeligen, eruptiven, ozeanschwimmenden Kugel, die um eine gigantische thermonukleare Explosion im Nichts kreiselt. Große Felsen schwirren über uns vorbei, und hier auf der Erdoberfläche krachen ganze Kontinente zusammen, reißen auseinander und drehen sich gelegentlich um, wobei sie fast alles zerstören. Unser Planet ist wankelmütig. Wenn die unsichtbare Kraft der Himmelskörper die Erde zum Beispiel auf einen neuen Nordstern ausrichtet, kann die Verschiebung des Sonnenlichts die Sahara austrocknen oder sie mit Flusspferden füllen. Von unmittelbarerem Interesse ist heute eine Veränderung der Zusammensetzung der Erdatmosphäre von nur 0,1 Prozent, die den Unterschied zwischen schwülen arktischen Regenwäldern und einer halben Meile Eis über Boston ausmacht. Bei diesem vernachlässigbaren Hauch in der Luft handelt es sich um Kohlendioxid.

Etwa seit der Zeit des Amerikanischen Bürgerkriegs ist die entscheidende Rolle von CO2 bei der Erwärmung des Planeten gut bekannt. Und das nicht nur auf der Grundlage mathematischer Modelle: Der Planet hat viele Experimente mit unterschiedlichen CO2-Konzentrationen in der Atmosphäre durchgeführt. Zu einigen Zeitpunkten in der Erdgeschichte ist viel CO2 aus der Kruste ausgetreten und aus den Meeren aufgestiegen, und der Planet hat sich erwärmt. Zu anderen Zeiten wurde viel CO2 in den Felsen und in den Tiefen der Ozeane versteckt, und der Planet wurde kalt. In der Zwischenzeit hat der Meeresspiegel versucht, immer weiter zu steigen und zu sinken, wobei die Küstenlinien über den Kontinentalschelf hinausgeschossen sind, um dann wieder eingezogen zu werden. Während des gesamten, eine halbe Milliarde Jahre währenden Phanerozoikums tierischen Lebens war CO2 die Hauptantriebskraft für das Erdklima. Und manchmal, wenn der Planet eine wahrhaft gigantische Menge CO2 in die Atmosphäre entlassen hat, sind die Dinge furchtbar schief gelaufen.

Heute liegt der CO2-Gehalt in der Atmosphäre bei 410 Teilen pro Million und damit so hoch wie seit mehr als 3 Millionen Jahren nicht mehr. Und der Mensch bläst immer mehr CO2 in die Atmosphäre, und zwar so schnell wie nie zuvor. Wenn Schwindler sagen, dass sich das Klima ständig verändert, haben sie zwar recht, aber das ist nicht die gute Nachricht, für die sie es halten. “Das Klimasystem ist ein wütendes Biest”, sagte der verstorbene Columbia-Klimaforscher Wally Broecker gerne, “und wir stoßen es mit Stöcken”.

Die Bestie hat gerade erst begonnen zu knurren. Die gesamte aufgezeichnete menschliche Geschichte – mit nur ein paar tausend Jahren ein bloßer Wimpernschlag in der geologischen Zeit – hat sich in dem vielleicht stabilsten Klimafenster der letzten 650.000 Jahre abgespielt. Wir wurden durch unser kurzes zivilisatorisches Gedächtnis und unser bemerkenswertes Glück vor der Gewalt des Klimas geschützt. Aber das laufende Chemieexperiment der Menschheit auf unserem Planeten könnte das Klima weit über diese schlanken historischen Parameter hinaus in einen Zustand treiben, den es seit zig Millionen Jahren nicht mehr gesehen hat – eine Welt, für die sich der Homo sapiens nicht entwickelt hat.

Die Bestie hat gerade erst begonnen zu knurren. Die gesamte aufgezeichnete menschliche Geschichte – mit nur ein paar tausend Jahren ein bloßer Wimpernschlag in der geologischen Zeit – hat sich in dem vielleicht stabilsten Klimafenster der letzten 650.000 Jahre abgespielt. Wir wurden durch unser kurzes zivilisatorisches Gedächtnis und unser bemerkenswertes Glück vor der Gewalt des Klimas geschützt. Aber das laufende Chemieexperiment der Menschheit auf unserem Planeten könnte das Klima weit über diese schlanken historischen Parameter hinaus in einen Zustand treiben, den es seit zig Millionen Jahren nicht mehr gesehen hat – eine Welt, für die sich der Homo sapiens nicht entwickelt hat.

Um die kommenden Veränderungen auf unserem Planeten wirklich zu verstehen, müssen wir die Geschichte des Klimawandels ausloten. Lassen Sie uns also eine Reise in die Vergangenheit unternehmen, eine Reise, die mit dem vertrauten Klima der aufgezeichneten Geschichte beginnt und mit dem fieberhaften, CO2-reichen Treibhaus des frühen Zeitalters der Säugetiere vor 50 Millionen Jahren endet. Es ist eine ernüchternde Reise, eine Reise, die vor katastrophalen Überraschungen warnt, die möglicherweise bevorstehen.

Die ersten paar Schritte zurück in der Zeit werden uns nicht in eine wärmere Welt führen, aber sie werden uns zeigen, mit welcher Art von schlecht gelauntem Planeten wir es zu tun haben. Wenn wir uns auch nur ein wenig von der aufgezeichneten Geschichte entfernen – unserem winzigen Stückchen geologischer Zeit – werden wir fast sofort feststellen, dass die gesamte menschliche Zivilisation am Rande einer Klimaklippe steht. Darunter liegt eine vernichtende Eiszeit. Wie sich herausstellt, leben wir auf einem eiszeitlichen Planeten, der durch das Anschwellen und den Zerfall riesiger polarer Eisschilde als Reaktion auf winzige Veränderungen des Sonnenlichts und des CO2-Gehalts gekennzeichnet ist. Unsere derzeitige Wärmeperiode ist lediglich ein Gipfel in einem Gebirgszug, wobei jeder Gipfel ein interglazialer Frühling wie heute und jeder Talboden ein Tiefkühlturm ist. Man muss schon einiges tun, um diesem Zyklus zu entkommen, aber mit dem derzeitigen CO2-Gehalt werden wir in absehbarer Zeit nicht in eine Eiszeit zurückkehren. Und um Analogien für die Art der Erwärmung zu finden, die wir wahrscheinlich in den kommenden Jahrzehnten und Jahrhunderten erleben werden, müssen wir die letzten 3 Millionen Jahre Eiszeit vollständig hinter uns lassen und drastische Sprünge zurück zu den fremden Erden von vor zehn Millionen Jahren machen. Unsere Zukunft könnte diesen seltsamen verlorenen Welten ähneln.

Bevor wir uns noch weiter in die Vergangenheit begeben, sollten wir kurz die Geschichte der Zivilisation Revue passieren lassen. Vor zehntausend Jahren waren die großen Säugetiere in Eurasien und Amerika durch den Menschen gerade verschwunden. Die Steppen, in denen einst Mammuts und Kamele lebten, und die Feuchtgebiete, in denen es riesige Biber gab, waren plötzlich und auf verblüffende Weise leer.

Die Küsten, von denen die Zivilisation annimmt, dass sie ewig sind, lagen noch weit jenseits des heutigen Horizonts. Aber die Meere stiegen. Die dem Untergang geweihten Überreste der kilometerdicken Eisschilde, die ein Drittel der nordamerikanischen Landfläche bedeckt hatten, zogen sich in die entlegensten Winkel Kanadas zurück und wurden dort von Tundra und Taiga verdrängt. Die rund 13 Billionen Liter Schmelzwasser, die diese Eisschilde in wenigen Jahrtausenden abfließen würden, ließen den Meeresspiegel um Hunderte von Metern ansteigen, so dass Korallenriffe, die zuvor in flachen Wellen im Sonnenlicht gebadet hatten, nun in der Tiefe ertranken.

Vor 9.000 Jahren hatten die Menschen im Fruchtbaren Halbmond, in China, Mexiko und in den Anden unabhängig voneinander den Ackerbau entwickelt und – nach 200.000 Jahren des Umherziehens – begonnen, sesshaft zu werden. Sesshafte Siedlungen begannen zu erblühen. Die Menschen begannen angesichts des Kalorienüberschusses, ihre Arbeit aufzuteilen, und die Handwerker entwickelten neue Künste. Die ältesten Städte der Erde, wie z. B. Jericho, waren sehr lebendig.

Vor 5.000 Jahren wurde die Sonneneinstrahlung im nördlichen Sommer schwächer, und die Regenfälle verlagerten sich wieder nach Süden in Richtung Äquator. Die grüne Sahara begann zu sterben, wie schon viele Male zuvor.

Man vergisst leicht, dass die Erde – gemütlich, pastoral, vertraut – dennoch ein Himmelskörper ist und die Astronomie immer noch eine Stimme in irdischen Angelegenheiten hat. Etwa alle 20.000 Jahre dreht sich der Planet um seine Achse, und vor 10.000 Jahren, zu Beginn der Zivilisation, war die obere Hälfte der Erde während des engsten Teils ihrer Umlaufbahn auf die Sonne ausgerichtet – eine Anordnung, die heute die südliche Hemisphäre genießt. Die daraus resultierende Wärme des Nordsommers ließ die Sahara grün werden. Seen, in denen Flusspferde, Krokodile, Schildkröten und Büffel lebten, waren in Nordafrika, Arabien und überall dazwischen zu finden. Der Tschadsee, der heute überlastet ist und immer mehr in Vergessenheit gerät, war der “Mega-Tschadsee”, ein 115.000 Quadratkilometer großes Süßwassermeer, das sich über den gesamten Kontinent erstreckte. Unter dem Mittelmeer wechseln sich heute Hunderte von dunklen Schlammschichten mit weißerem Schlamm ab, ein Strichcode, der den rhythmischen Wechsel der Sahara von üppigem Grün zu kontinentumspannender Wüste markiert.

Dieser Zyklus wurde von den letzten Atemzügen einer Eiszeit überlagert, die den Planeten in den letzten 100.000 Jahren beherrscht hatte. Die Erde taut immer noch, und im letzten Anflug der ansteigenden Gezeiten wurden riesige Ebenen und Wälder wie Doggerland – ein Tiefland, das das europäische Festland mit den Britischen Inseln verbunden hatte – von nomadisierenden Menschen verlassen und dem anschwellenden Meer überlassen. Weite Inseln wie die Georges Bank, 75 Meilen vor Massachusetts, auf der einst Mastodonten und riesige Faultiere lebten, wurden von den Menschen überrannt. Jakobsmuschelschlepper ziehen noch heute weit vor der Küste ihre Stoßzähne und Zähne heraus.

Vor 5.000 Jahren, als die Menschheit die Jahrtausende der Unwissenheit hinter sich ließ, hörte das Eis auf zu schmelzen, und die Ozeane, die 15.000 Jahre lang geflutet worden waren, legten sich endlich an die modernen Küsten. Das Sonnenlicht war im nördlichen Sommer schwächer geworden, und die Regenfälle wanderten wieder nach Süden in Richtung Äquator. Die grüne Sahara begann zu sterben, wie schon viele Male zuvor. Jäger, Fischer und Sammler, die Jahrtausende lang das grüne Innere Nordafrikas mit Angelhaken und Harpunenspitzen übersät hatten, verließen das nun trockene Ödland und sammelten sich entlang des Nils. Das Zeitalter der Pharaonen begann.

Nach geologischen Maßstäben war das Klima seither bemerkenswert stabil, bis zur plötzlichen Erwärmung der letzten Jahrzehnte. Das ist beunruhigend, denn die Geschichte lehrt uns, dass selbst lokale, unbedeutende klimatische Missgeschicke in dieser ansonsten friedlichen Zeitspanne dazu beitragen können, Gesellschaften in den Ruin zu treiben. Vor 3.200 Jahren brach ein ganzes Netzwerk von Zivilisationen – eine wahrhaft globalisierte Wirtschaft – zusammen, als ein kleines Klimachaos ausbrach.

“In [unserem] Haus herrscht eine Hungersnot; wir werden alle verhungern. Wenn ihr nicht bald hierher kommt, werden wir selbst vor Hunger sterben. Ihr werdet keine lebende Seele aus eurem Land sehen.” Dieser Brief wurde zwischen Mitarbeitern eines Handelsunternehmens in Syrien verschickt, das über die gesamte Region verstreut war, als die Städte von der Levante bis zum Euphrat fielen. Überall im Mittelmeerraum und in Mesopotamien brachen Dynastien zusammen, die jahrhundertelang regiert hatten. Die Mauern des Totentempels von Ramses III., dem letzten großen Pharao des Neuen Reiches in Ägypten, zeugen von Massenwanderungen über Land und Meer und von Kriegen mit geheimnisvollen Eindringlingen aus der Ferne. Innerhalb weniger Jahrzehnte brach die gesamte Welt der Bronzezeit zusammen.

Historiker haben viele Gründe für den Zusammenbruch angeführt, darunter Erdbeben und Rebellionen. Aber wie unsere eigene schwankende Welt – eine Welt, die durch schlechte Handelsbeziehungen belastet ist, deren Bevölkerung von unbeständigen, skrupellosen Führern angeführt wird und die nun von der Pest heimgesucht wird – waren das östliche Mittelmeer und die Ägäis schlecht auf die Klimaverschlechterung vorbereitet. Auch wenn man sich dem Umweltdeterminismus widersetzen muss, so ist es doch bezeichnend, dass dieses Netz antiker Zivilisationen zusammenbrach, als sich die Region leicht abkühlte und um 1200 v. Chr. eine jahrhundertelange Dürre einsetzte. Sogar Megiddo, der biblische Schauplatz von Armageddon, wurde zerstört.

Dieselbe Geschichte wird auch anderswo erzählt, immer und immer wieder, in der gesamten extrem milden Zeitspanne, in der die Geschichte geschrieben wurde. Die kaiserliche Macht des Römischen Reiches wurde durch jahrhundertelang warmes Wetter begünstigt, doch mit seinem Ende kehrte eine trockene Kälte zurück – vielleicht hervorgerufen durch ferne Drucksysteme über Island und den Azoren. Im Jahr 536 n. Chr., das als das schlimmste Jahr des Lebens bekannt ist, explodierte einer der isländischen Vulkane, und Dunkelheit senkte sich über die nördliche Hemisphäre, brachte China den Sommerschnee und Irland den Hungertod. Einige Jahrhunderte später, als das zuverlässige tropische Regenband, das die Erde umgibt, das Maya-Tiefland verließ und nach Süden zog, ging in Mittelamerika die darüber liegende megalithische Zivilisation zugrunde. In Nordamerika zwang eine Megadürre vor etwa 800 Jahren die Pueblo-Ureinwohner, Felsendörfer wie Mesa Verde zu verlassen, während Nebraska von riesigen Sanddünen überrollt wurde und Kalifornien verbrannte. Im 15. Jahrhundert brachte eine 30-jährige Dürre, die von ebenso wenig hilfreichen Überschwemmungen unterbrochen wurde, die Khmer in Angkor zu Fall. Das “hydraulische Reich” wurde durch ein ausgeklügeltes Bewässerungssystem aus Kanälen und Reservoirs versorgt und aufrechterhalten. Doch als diese Kanäle jahrzehntelang trocken fielen und dann durch Regenfälle verstopft wurden, stürzten Eindringlinge das Reich im Jahr 1431 mit Leichtigkeit, und die Khmer gaben ihre Tempel an den Dschungel ab.

Auf unserem Weg durch diese menschlichen Katastrophen bis in die Gegenwart kommen wir an dem vielleicht bekanntesten historischen Klimaereignis vorbei: der Kleinen Eiszeit. Sie dauerte etwa von 1500 bis 1850 und machte aus holländischen Kanälen Eisbahnen und ließ Schweizer Berggletscher anschwellen. An der zugefrorenen Themse entstanden Zeltstädte, und George Washington überstand 1777 in Valley Forge einen Winter voller Kälte und Entbehrungen (der für die damalige Zeit nicht einmal besonders hart war). Die Kleine Eiszeit könnte ein regionales Ereignis gewesen sein, vielleicht das Ergebnis einer außergewöhnlichen Serie von Vulkanausbrüchen, die das Sonnenlicht verdunkelten. Im Jahr 1816, dem annus horribilis, dem so genannten Jahr ohne Sommer, in dem es im August in Neuengland schneite, sanken die Temperaturen weltweit vielleicht nur um ein halbes Grad Celsius. Obwohl dieses Jahr von Historikern immer wieder als Anhaltspunkt für künftige Klimaveränderungen herangezogen wird, ist es nicht im Entferntesten mit den Störungen vergleichbar, die in unserer Zukunft auftreten könnten.

Als Europa aus der Kälte erwachte, wurde Kohle aus 300 Millionen Jahre alten Dschungeln in die englischen Öfen geleitet. Obwohl sich die Erde nun in der gleichen Konfiguration befand, die in den vorangegangenen paar Millionen Jahren eine Rückkehr zu tiefen, unvorstellbaren Eiszeiten ausgelöst hatte, fand die nächste Eiszeit aus irgendeinem Grund nicht statt. Stattdessen begann der Planet mit einem fast beispiellosen globalen chemischen Experiment. In der Mitte des 20. Jahrhunderts begann das Klima, sich sehr seltsam zu verhalten.

Dies ist also das Klima der geschriebenen Geschichte, ein scheinbar ereignisreicher Abschnitt, der in Wirklichkeit das zufällige Rauschen und die Variabilität eines im Wesentlichen friedlichen Klimas war. Würden Sie sich in einer industriellen Zivilisation irgendwo anders im Universum wiederfinden, würden Sie mit Sicherheit ähnlich seltsame und unwahrscheinlich angenehme Jahrtausende hinter sich sehen. Diese Art von Klimastabilität scheint eine Voraussetzung für eine organisierte Gesellschaft zu sein. Mit anderen Worten: Es ist so gut wie alles, was es gibt.

Wenn wir 20.000 Jahre zurückspringen – geologisch gesehen bis gestern -, ist die Welt nicht mehr wiederzuerkennen. Während sich die gesamte aufgezeichnete Geschichte in einem Klima abspielte, das sich innerhalb einer Bandbreite von 1 Grad Celsius bewegte, sehen wir jetzt, was für einen Unterschied 5 bis 6 Grad ausmachen können – ein Ausmaß an Veränderung, das dem ähnelt, das der Mensch in nur etwa einem Jahrhundert bewirken könnte, auch wenn in diesem Fall die Welt 5 bis 6 Grad kälter und nicht wärmer ist.

Die Eisdecke der Antarktis ruht jetzt auf Nordamerika. Ähnliche Eisschichten bedecken Nordeuropa, was dazu führt, dass der Meeresspiegel um 400 Fuß gesunken ist. Der mittlere Westen der Vereinigten Staaten ist mit verkümmerten Fichtenbeständen bedeckt, wie sie heute im nördlichen Quebec zu Hause wären. Die Rocky Mountains sind nicht durch mit Wildblumen übersäte Bergtäler, sondern durch überquellende Flüsse aus Eis und Gestein zerschnitten. Kalifornien ist ein Land der grausamen Wölfe. Dort, wo der Pazifische Nordwesten an die amerikanische Antarktis grenzt, ist es ein rauer und baumloser Ort. Nevada und Utah füllen sich mit kalten Regengüssen.

Während des Zweiten Weltkriegs durchkämmten die Gefangenen in Topaz, dem trostlosen japanisch-amerikanischen Internierungslager in Utah, die Ebenen der Sevier-Wüste nach ungewöhnlichen Muscheln und fertigten aus winzigen Muschel- und Schneckenschalen wundersame kleine Broschen an, um ihr Exil zu überbrücken. Die Muscheln aus der Wüste waren etwa 20.000 Jahre alt und stammten aus den verschwundenen Tiefen des riesigen Lake Bonneville aus dem Pleistozän – dem Produkt eines Jetstreams, der durch das Inlandeis nach Süden umgeleitet wurde. Dies war einst der Utahan Lake Superior, der an manchen Stellen mehr als 1.000 Fuß tief war. Zu ihm gesellten sich unzählige andere grüne Seen, die über die heutige karge Region Basin and Range verstreut waren.

Anderswo machte der Rückzug der Meere den größten Teil Indonesiens zu einer Halbinsel des asiatischen Festlands. Weite Savannen und Sümpfe verbanden Australien und Neuguinea, und natürlich teilte sich Russland einen Tundra-Handschlag mit Alaska. Es gab Rentiere in Spanien und Gletscher in Marokko. Und überall Löss, Löss und noch mehr Löss. Dies war das Zeitalter des Staubs.

Eis ist ein Gestein, das fließt. Schickt man es in massiven, sterilisierenden Platten über die Kontinente, bricht es Berghänge ab, pulverisiert das Grundgestein und löscht alles aus, was sich ihm in den Weg stellt. Auf dem Höhepunkt der letzten Eiszeit, entlang der bröckelnden Ränder der kontinentalen Eisschilde, ergossen sich die steinigen, staubigen Abfälle all dieser Zerstörung auf die Tundra. Trockene Winde trugen diesen Schlamm in gewaltigen Staubstürmen um die Welt und türmten ihn zu einem Meer aus Löss auf, das die zentralen USA, China und Osteuropa unter strukturlosen Verwehungen begrub. In Österreich, nicht weit vom Fundort der üppigen Venus von Willendorf, die vor etwa 30 000 Jahren geschnitzt wurde, befinden sich die Überreste eines gleichaltrigen Lagerplatzes – Zelte, Feuerstellen, verbrannte Müllgruben, Horte von Elfenbeinschmuck -, die alle angesichts dieser gewaltigen, erdrückenden Haboobs verlassen wurden. Eisbohrkerne aus der Antarktis und aus Grönland belegen, dass die lokale Umwelt zehnmal staubiger war als heute. All dieser Staub versorgte die Meere mit Eisen, einem lebenswichtigen Nährstoff für das kohlenstofffressende Plankton, das rund um die Antarktis blühte und Gigatonnen von CO2 aus der Luft tief in den Ozean zog, wodurch der Planet noch weiter einfror.

Diese ausgedörrte Welt des Pleistozäns hätte aus dem Weltraum noch trüber gewirkt, da sie ein Viertel weniger Pflanzen beherbergte. Der CO2-Gehalt in der Atmosphäre betrug nur lächerliche 180 ppm, weniger als die Hälfte des heutigen Wertes. Der CO2-Gehalt war sogar so niedrig, dass er nicht weiter hätte sinken können. Die Photosynthese kommt bei solch geringen Werten zum Erliegen, ein negativer Rückkopplungseffekt, der dazu geführt haben könnte, dass mehr CO2 – das von den Pflanzen nicht genutzt wurde – in der Luft verblieben ist, was als Bremse für die Tiefkühlung wirkt.

Das war die seltsame Welt der Eiszeit, die geologisch gesehen noch immer bemerkenswert jung ist. Sie ist sogar so jung, dass sich der größte Teil Kanadas und Skandinaviens heute immer noch von den verschwundenen Eisschilden erholt, die diese Länder bedrückten.

Die Fluten trugen 30 Fuß hohe Felsbrocken auf biblischen Wellen durch die plötzlich wildesten Stromschnellen der Welt.

Im Jahr 2021 befinden wir uns in einer ungewöhnlichen Situation: Wir leben auf einer Welt mit riesigen Eisschilden, von denen einer einen der sieben Kontinente bedeckt und mehr als eine Meile tief ist. Die meiste Zeit der Vergangenheit des Planeten war er praktisch eisfrei. Die Perioden extremer Kälte – wie die ultra-antiken, phantasmagorischen Alpträume der Schneeball-Erde, als die Ozeane bis zu den Tropen von Eisschilden erstickt worden sein könnten – sind Ausnahmen. Es gab hier und da noch ein paar andere überraschende Frostschübe, die aber lediglich die milden Abschnitte der Fossilienaufzeichnungen unterbrechen. Fast während der gesamten Erdgeschichte war es auf dem Planeten viel wärmer als heute, und der CO2-Gehalt war wesentlich höher. Dies ist kein klimaverleugnendes Argument, sondern eine physikalische Tatsache, und die Anerkennung dieser Tatsache ändert nichts an der potenziellen Katastrophe der künftigen Erwärmung. Schließlich haben wir Menschen und alles andere, was heute lebt, sich so entwickelt, dass wir in unserer vertrauten CO2-armen Welt leben können – ein Prozess, der sehr lange gedauert hat.

Wie lange genau? Vor fünfzig Millionen Jahren, als unsere winzigen Säugetiervorfahren noch in dem dschungelartigen, CO2-reichen Treibhausklima schwitzten, das sie von den Dinosauriern geerbt hatten, näherte sich Indien dem Ende einer langen Reise. Lange Zeit von Afrika und dem erhabenen, untergegangenen Superkontinent Gondwana entfremdet, raste der Subkontinent in nordöstlicher Richtung über den protoindischen Ozean und stieß in Zeitlupe mit Asien zusammen. Die Kollision brachte nicht nur die CO2-spuckenden Vulkane entlang der asiatischen Subduktionszonen zum Schweigen, sondern schob auch den Himalaya und das tibetische Plateau zu den Sternen, wo sie kontinuierlich verwitterten und erodiert wurden.

Wie sich herausstellte, ist die Verwitterung von Gesteinen – d. h. ihr Abbau durch CO2-reiches Regenwasser – einer der wirksamsten langfristigen Mechanismen des Planeten zur Entfernung von Kohlendioxid aus der Atmosphäre, den moderne Geoingenieure aus offensichtlichen Gründen verzweifelt versuchen, im Labor zu reproduzieren.

Zu dieser kolossalen CO2-Senke des Himalaya kommt hinzu, dass das jüngere tektonische Durcheinander, das Indonesien und seine Nachbarn in den letzten 20 Millionen Jahren aus dem Meer gehoben hat, auch weite Teile der sehr verwitterungsanfälligen Meereskruste freilegte und alles dem Angriff der tropischen Regenstürme aussetzte. Heute macht dieses korrodierende Gestein etwa 10 Prozent der Kohlenstoffsenke des Planeten aus. Über Dutzende Millionen Jahre hinweg scheint also die stattliche Bewegung der Plattentektonik – das Gleichgewicht zwischen vulkanischem CO2 und Gesteinsverwitterung – den langfristigen Klimawandel angetrieben zu haben, in unserem Fall hin zu einer kälteren, CO2-ärmeren Welt. Wie wir sehen werden, droht der Mensch nun, diese gesamte epische Klimaentwicklung des Känozoikums in geologischem Maßstab rückgängig zu machen – und das in nur wenigen Jahrzehnten.

Als die CO2-Decke der Erde schließlich dünn genug war, reichten die regelmäßigen Erschütterungen des Planeten endlich aus, um tiefe Vergletscherungen auszulösen. Die Eiszeiten begannen. Doch das Klima war in dieser Zeit nicht stabil. Das Eis schob sich vor und zog sich zurück, und während der Abstieg in die wilden Epochen des Pleistozäns gemächlich vonstatten gehen konnte – die Tiefen des planetarischen Winters brauchten Zehntausende von Jahren, um anzukommen -, war der Sprung aus der Kälte eher plötzlich und heftig. Hier kommen positive Rückkopplungsschleifen ins Spiel: Als die letzte Eiszeit endete, ging es schnell.

Korallenriffe, die den alten Meeresspiegel markieren – heute liegen sie tief vor den Küsten von Tahiti und Indonesien -, zeigen, dass die Meere vor etwa 14 500 Jahren innerhalb weniger Jahrhunderte plötzlich um etwa 50 Fuß anstiegen, als das Schmelzwasser des letzten großen nordamerikanischen Eisschildes den Mississippi hinunterfloss. Als ein 300 Fuß tiefer See aus Gletscherschmelzwasser, der sich über mindestens 80.000 Quadratmeilen in Zentralkanada erstreckte, in katastrophaler Weise in den Ozean abfloss, brachte er die Strömung des Nordatlantiks zum Erliegen und stoppte den seewärtigen Wärmestrom nach Norden. Infolgedessen breitete sich die Tundra aus und eroberte einen Großteil Europas für 1.000 Jahre zurück. Doch als die Ozeanzirkulation wieder in Gang kam und das dichte, salzige Meerwasser wieder zu sinken begann, kam das System wieder in Gang, und die Strömungen trugen die Wärme des Äquators erneut in Richtung Arktis. Die Temperaturen in Grönland stiegen innerhalb eines Jahrzehnts plötzlich um 10 Grad Celsius, Brände breiteten sich aus, und die Urwälder eroberten Europa für immer zurück.

In Idaho brachen Eisdämme, die riesige Gletscherschmelzwasserseen mit dem sechsfachen Volumen des Eriesees zurückgehalten hatten, im Zuge der Erderwärmung zusammen und setzten im Osten Washingtons die zehnfache Wassermenge aller Flüsse der Erde frei. Die Fluten trugen auf biblischen Wellen 30 Fuß hohe Felsbrocken durch die plötzlich wildesten Stromschnellen der Welt. Sie hinterließen ein Labyrinth von Canyons, die sich wie eine Narbe über die gesamte südöstliche Ecke des Staates ziehen. Wenn sich das Klima auf der Erde ändert, kann das auf dem Boden so aussehen.

Als die Eisschilde der nördlichen Hemisphäre schließlich ihren Halt verloren, wurde das dunklere Land um die Schmelzränder zum ersten Mal seit 100.000 Jahren der Sonne ausgesetzt, was den Rückzug des Eises beschleunigte. Permafrostböden schmolzen, und Methan stieg aus auftauenden Mooren auf. Die kälteren, CO2-löslicheren Ozeane erwärmten sich und gaben den Kohlenstoff ab, den sie in der Eiszeit gestohlen hatten, wodurch sich die Erde noch mehr erwärmte. Von ihrer eiszeitlichen Last befreit, erwachten die Vulkane in Island, Europa und Kalifornien und brachten noch mehr CO2 in die Atmosphäre.

Bald würde die Sahara wieder ergrünen, Jericho würde geboren werden, und die Menschen würden anfangen, Dinge aufzuschreiben. Sie würden dies in der Annahme tun, dass die Welt, die sie sahen, so war, wie sie immer war. “Wir sind erst gestern geboren und wissen nichts”, würde einer von ihnen schreiben. “Und unsere Tage auf der Erde sind nur ein Schatten”.

Wenn wir wieder in der Zeit zurückspringen, tauchen wir vor der letzten pleistozänen Eiszeit auf. Wir sind enorm weit zurückgereist, 129.000 Jahre, obwohl wir in gewisser Weise nur in unsere eigene Welt zurückgekehrt sind. Dies war die jüngste Zwischeneiszeit, die letzte von vielen Unterbrechungen zwischen den Eiszeiten, und das letzte Mal, dass der Planet ungefähr so warm war wie heute. Wieder einmal sind die Meere Hunderte von Metern angestiegen, aber irgendetwas ist faul.

Da die Erdrotation und die Erdumlaufbahn mehr Eis zum Schmelzen brachten, als die Pole bis heute abgeworfen haben, absorbierte der Planet mehr Sonnenlicht. Infolgedessen waren die globalen Temperaturen kaum mehr als 1 Grad wärmer als die heutigen Spitzenwerte des Anthropozäns – oder vielleicht sogar gleich hoch. Aber der Meeresspiegel lag 20 bis 30 Fuß höher als heute. (Ein ganzes Drittel Floridas versank unter den Wellen.) Dies ist “ernüchternd”, wie es in einem Papier heißt.

Modellierer haben versucht, eine Erklärung dafür zu finden, wie eine Welt, die etwa so warm ist wie die heutige, so seltsam hohe Meere hervorbringen kann, und sind meist gescheitert. Vorläufige, wenn auch alptraumhafte Erklärungen wie der unkontrollierte, katastrophale Zusammenbruch monströser Eisklippen in der Antarktis, die in unserer Zeit in Bewegung geraten könnten oder auch nicht, werden in Konferenzsälen und geowissenschaftlichen Abteilungen heftig erörtert.

Schon bald könnten wir den Planeten so stark erwärmt haben, dass ein ähnlich dramatischer Anstieg des Meeresspiegels eintritt, auch wenn es Jahrhunderte dauert, bis es soweit ist. Das meinte der Exxon-Wissenschaftler James Black 1977, als er höhere Stellen vor dem kommenden “Super-Interglazial” warnte, das durch die Verbrennung fossiler Brennstoffe ausgelöst werden würde – eine Frage der einfachen Atmosphärenphysik. Aber unsere Zivilisation befindet sich auf einem Weg, der weit über die Wärme des letzten Interglazials oder irgendeines anderen Interglazials des Pleistozäns hinausgeht, wenn man so will. Es ist also an der Zeit, in Bewegung zu bleiben. Wir müssen unseren ersten wirklich heroischen Sprung in die geologische Zeit wagen, Millionen von Jahren in die Vergangenheit.

Wir sind jetzt mehr als 3 Millionen Jahre in der Vergangenheit, und der Kohlendioxidgehalt in der Atmosphäre liegt bei 400 Teilen pro Million, ein Wert, den der Planet bis September 2016 nicht mehr erreichen wird. In dieser Welt ist es 3 bis 4 Grad Celsius wärmer als bei uns, und der Meeresspiegel liegt bis zu 30 Meter höher. Verkümmerte Buchen und Moore säumen die Ausläufer des transantarktischen Gebirges unweit des Südpols – die letzten Mitglieder einer ehrwürdigen Reihe von einstmals majestätischen Wäldern, die schon lange vor dem Zeitalter der Dinosaurier existierten.

Was wir auf unserer Reise zurück in diese uralte Gegenwart übersehen haben: die gesamte Evolutionsgeschichte des Homo sapiens, drei Yellowstone-Superausbrüche, Tausende von Megaüberschwemmungen, das letzte der riesigen Schreckensvögel, ein Massenaussterben von Walen und die glaziale Entstehung und Zerstörung unzähliger Inseln und Moränen. Je weiter wir uns in der Zeit bis zum Pliozän zurückbewegen, desto kürzer werden die Eiszeiten, und die Eisschilde selbst werden dünner und temperamentvoller. Vor etwa 2,6 Millionen Jahren sind sie in Nordamerika so gut wie verschwunden, da der CO2-Gehalt weiter langsam ansteigt.

Als wir in der Mitte des Pliozäns, vor etwas mehr als 3 Millionen Jahren, ankommen, ist der CO2-Gehalt so hoch, dass wir dem Zyklus von Eiszeiten und warmen Zwischeneiszeiten gänzlich entkommen sind. Lucy, der Australopithecus, durchstreift ein dicht bewaldetes Ostafrika. Wir befinden uns jetzt außerhalb des evolutionären Rahmens unserer modernen Welt, die von den temperamentvollen nördlichen Eisschilden und den Tiefkühlzeiten des Pleistozäns geformt wurde. Aber was das atmosphärische Kohlendioxid angeht, so müssen wir 3 Millionen Jahre zurückgehen, um ein Analogon für 2021 zu finden.

Trotz der Ähnlichkeiten zwischen unserer Welt und der des Pliozäns sind die Unterschiede bemerkenswert. In der kanadischen Hocharktis – wo sich heute die Tundra bis zum Horizont erstreckt – reichen die immergrünen Wälder bis an den Rand des eisfreien Arktischen Ozeans. Obwohl die Welt insgesamt nur ein paar Grad wärmer ist, bekommt die Arktis wie immer die Hauptlast der zusätzlichen Wärme ab. Dies wird als “polare Verstärkung” bezeichnet und ist der Grund, warum Karten der modernen Erwärmung von einem beunruhigenden kastanienbraunen Nebel gekrönt werden. Modelle haben Mühe, das extreme Ausmaß der Erwärmung in der Arktis des Pliozäns zu reproduzieren. Im langen Zwielicht des nördlichen Kanadas ist es ganze 10 bis 15 Grad Celsius wärmer, und in den Kiefern- und Birkenwäldern dieser arktischen Küsten leben riesige waldbewohnende Kamele. Gelegentlich bricht in dieser borealen Welt ein Flächenbrand aus, ein Phänomen, das sich in den Feuern widerspiegelt, die heute immer weiter nördlich wüten. Anderswo ist das Eisschild der Westantarktis vielleicht ganz verschwunden, und das von Grönland, wenn es überhaupt noch existiert, ist geschrumpft und erbärmlich.

Eine gängige Prognose für die Erwärmung unserer Welt ist, dass die feuchten Gebiete feuchter und die trockenen Gebiete trockener werden. Doch das Pliozän scheint sich aus Gründen, die noch nicht vollständig geklärt sind, dieser Annahme zu widersetzen. Es ist eine seltsam feuchte Welt, vor allem in den Subtropen, wo – in der Sahara, im Outback, in der Atacama, im amerikanischen Südwesten und in Namibia – Seen, Savannen und Wälder die Wüsten ersetzen. Diese uralte Nässe könnte auf Unzulänglichkeiten bei der Modellierung von Wolken zurückzuführen sein, die sich in der physikalischen Realität nicht so verhalten müssen, wie sie es in vereinfachten Computercodezeilen tun. Wirbelstürme waren vor 3 Millionen Jahren mit ziemlicher Sicherheit beständiger und heftiger, genauso wie unsere Stürme in der Zukunft es sein werden. Und eine langsamere Zirkulation der Atmosphäre könnte die Passatwinde beruhigt und El Niño in “El Padre” verwandelt haben. Vielleicht war es das, was der Mojave zu dieser Zeit Regen – und Seen – bescherte.

Unsere modernen Küstenlinien wären so weit unter Wasser, dass man beim Tauchen nur mit großer Mühe die Taucherkrankheit vermeiden könnte. Wenn Sie heute in östlicher Richtung durch Virginia, North oder South Carolina oder Georgia fahren, werden Sie auf halber Strecke einen sanften Abhang von 100 Fuß Höhe überqueren. Das ist die Orangeburg Scarp, eine Hunderte von Meilen lange Steilküste, die die breite, flache Küstenebene des amerikanischen Südostens teilt. Sie besteht aus den erodierten und geglätteten Überresten von einstmals gewaltigen Meeresklippen. Hier haben sich die Wellen des pliozänen Hochwassers mitten in die Carolinas gefressen – ein Big Sur der Ostküste. Diese uralte Küstenlinie ist aus dem Weltraum an der Veränderung der Bodenfarbe zu erkennen, die die Staaten voneinander trennt, und sie ist auch bei näherer Betrachtung gut zu erkennen: Östlich dieser seltsamen Steilküste liegen riesige Megalodon-Haizähne und Walknochen im Carolina Low Country herum. Obwohl sie im Laufe der Zeit durch die geheimnisvolle Arbeit des Erdmantels weit unten verformt wurden, markieren diese subtilen Bänke 90 Meilen landeinwärts dennoch die höchste Küstenlinie des Pliozäns, als die Meere Dutzende von Metern höher lagen als heute. Aber selbst in dieser warmen Pliozän-Periode schwankte der Meeresspiegel alle 20.000 Jahre um bis zu 60 Fuß, im Rhythmus der Erdbewegung im Weltraum. Das liegt daran, dass das instabile Eisschild in der Antarktis unter diesem höheren CO2-Gehalt das unbeständige Temperament annahm, das eine Million Jahre später das nordamerikanische Eisschild charakterisieren sollte, und mit der alten Küstenlinie wie mit einer Marionette spielte.

Dies ist also das Pliozän, die Welt der fernen Gegenwart. Während die heutigen Prognosen über die künftige Erwärmung in der Regel im Jahr 2100 enden, zeigt das Pliozän, welche Art von langfristigen Veränderungen durch die von uns bereits geschaffene Atmosphäre unweigerlich in Gang gesetzt werden könnten. Wenn die großen Eisschilde schmelzen, der Permafrost erwacht und dunkleres Waldland auf die Tundra der Welt übergreift, könnten positive Rückkopplungen unseren Planeten schließlich in einen völlig anderen Zustand versetzen, einen, der dieser vergangenen Welt ähneln könnte. Es ist jedoch unwahrscheinlich, dass die menschliche Zivilisation den CO2-Gehalt in der Atmosphäre auf dem Niveau des Pliozäns halten kann – also müssen uralte und extreme Analogien gefunden werden.

Wir sind jetzt tiefer in der Vergangenheit, und der Planet erscheint wahrhaft exotisch. Der Amazonas fließt rückwärts und sammelt sich in großen Becken am Fuße der Anden. Ein Meeresweg erstreckt sich von Westeuropa bis Kasachstan und mündet in den Indischen Ozean. Das Central Valley in Kalifornien ist ein offener Ozean.

Vor allem der heutige Nordwesten der USA ist nicht wiederzuerkennen. Heute wimmelt es in den luftigen, säulenartigen Canyons des Columbia River an der Grenze zwischen Oregon und Washington von winzigen Kiteboardern, die durch Basaltschluchten sausen. Doch vor 16 Millionen Jahren war dies ein schwarzer, atemloser Ort, der von Flüssen aus glühendem Gestein durchströmt wurde. Die Columbia-River-Basalte – alte Lavaströme, die sich über Washington, Oregon und Idaho ausbreiten und an manchen Stellen mehr als zwei Meilen dick sind – waren das Ergebnis einer Klasse von extrem seltenen und weltverändernden Vulkanausbrüchen, die als große magmatische Provinzen oder LIPs bekannt sind.

Einige LIPs in der Erdgeschichte erstrecken sich über Millionen von Quadratkilometern, brechen über Millionen von Jahren aus, blasen Zehntausende von Gigatonnen CO2 in die Luft und sind für die meisten der schlimmsten Massenaussterben in der Geschichte des Planeten verantwortlich. Sie machen ihrem Namen alle Ehre – sie sind riesig. Doch diese Eruptionen im mittleren Miozän waren im Vergleich zu LIPs eher klein, und so blieb der Planet von einem Massensterben verschont. Nichtsdestotrotz erhöhten die wogenden Vulkane den atmosphärischen CO2-Gehalt auf etwa 500 ppm, ein Wert, der heute in etwa dem ehrgeizigsten und optimistischsten Szenario entspricht, das für die Begrenzung unserer künftigen Kohlenstoffemissionen möglich ist.

Im Miozän erwärmte dieses vulkanische CO2 die Welt um mindestens 4 Grad Celsius und vielleicht sogar um 8 Grad über die heutigen Temperaturen. Infolgedessen gab es in Sibirien Schildkröten und Papageien. Die kanadische Devon-Insel in der hohen Arktis ist heute eine trostlose Einöde, die größte unbewohnte Insel der Welt – und eine, die von der NASA genutzt wird, um das Leben auf dem Mars zu simulieren. Im Miozän ähnelte die Flora derjenigen von Lower Michigan.

Die ausgedehnten Graslandschaften, die für unsere kühlere, trockenere und CO2-arme Welt charakteristisch sind, hatten den Planeten noch nicht erobert, und so gab es überall Wälder – mitten in Australien, Zentralasien und Patagonien. All diese Vegetation war einer der Gründe, warum es so warm war. Wälder und Sträucher machten diesen Planeten dunkler als unsere eigene Welt – die vielerorts noch immer durch kahle Flächen und Eis blass gefärbt ist – und ermöglichten es ihm, mehr Wärme zu absorbieren. Diese Veränderung der Farbe des Planeten ist nur eine der vielen langfristigen Rückkopplungsschleifen, die uns nach dem Abschmelzen des Eises erwarten. Lange nach unserem ersten CO2-Impuls werden sie unsere zukünftige Welt noch wärmer und fremder machen.

Was die Fauna betrifft, so sind wir inzwischen so weit von unserer eigenen Welt entfernt, dass die meisten Kreaturen, die diesen grünen Planeten bewohnten, von völlig fremd bis unheimlich reichen. Es gab große Katzen, die keine Katzen waren, und nashorngroße “Höllenschweine”, die keine Schweine waren. Es gab Faultiere, die im Meer lebten, und Walrosse, die nicht mit den heutigen Walrossen verwandt waren. Die größten fleischfressenden Landsäugetiere der Erde, afrikanische Moloche wie Megistotherium und Simbakubwa, die mit keinem der heute lebenden Säugetiere näher verwandt sind, zerrissen die frühen Elefanten mit ihren Klingenmäulern.

Und bei einem CO2-Gehalt von 500 ppm lag der Meeresspiegel etwa 150 Fuß höher als heute. Wenn man sich der Antarktis im mittleren Miozän auf dem Seeweg näherte, war das Wasser wärmer als heute und praktisch nicht von Eis bedeckt. Um das Inlandeis zu erreichen, musste man weit wandern, vorbei an Seen und Nadelwäldern, die die Küste säumten. Vorbei an den Bäumen und schließlich über endlose Tundra gelangte man schließlich an den Rand eines viel kleineren Eisschildes, dessen beste Tage noch vor ihm lagen. In der Paläoklimatologie gilt für dieses antarktische Landeis ein Grundsatz: Es ist unglaublich hartnäckig. Das heißt, wenn man erst einmal einen Eisschild im Herzen der Antarktis hat, setzen Rückkopplungsschleifen ein, die es äußerst schwer machen, ihn wieder loszuwerden. Abgesehen von einem echten klimatischen Wahnsinn ist ein antarktisches Landeis im Grunde genommen für immer vorhanden.

Doch im mittleren Miozän schien dieses junge antarktische Eisschild ein gewisses Temperament zu haben. Es könnte “überraschend dynamisch” gewesen sein, wie es in einem Artikel fröhlich heißt. Als der CO2-Gehalt von knapp unter dem heutigen Niveau auf etwa 500 ppm anstieg, schrumpfte die miozäne Antarktis, was heute 30 bis 80 Prozent des modernen Eisschildes ausmachen würde. Im Miozän schien die Antarktis hervorragend auf kleine Veränderungen des atmosphärischen CO2 abgestimmt zu sein, und zwar auf eine Art und Weise, die wir nicht vollständig verstehen und die wir nicht in unsere Zukunftsmodelle einbeziehen. In unserer CO2-reichen Zukunft wird es zweifellos Überraschungen geben, genauso wie für das Leben, das im Miozän existierte. Das antarktische Eisschild ist heute möglicherweise anfälliger für einen schnellen Rückzug und Zerfall als jemals zuvor in seiner 34 Millionen Jahre alten Geschichte.

In den 16 Millionen Jahren seit dieser Hitze im mittleren Miozän ist der vulkanische Hot Spot, der für die Basalte des Columbia River verantwortlich ist, unter den Yellowstone gewandert. Heute treibt er eine viel zahmere Art von Vulkan an. Er könnte ein paar Staaten mit ein paar Zentimetern Asche bedecken und die weltweite Landwirtschaft für Jahre stören, aber er könnte den Planeten nicht für Hunderttausende von Jahren in ein neues Klima stürzen oder das meiste Leben auf der Oberfläche auslöschen. Leider ist heute ein solcher Supervulkan auf der Erde aktiv: die industrielle Zivilisation. Angesichts der Tatsache, dass der CO2-Gehalt durch künftige Emissionen wahrscheinlich auf über 500 ppm ansteigen wird, sagt uns selbst die schweißgetränkte, von sibirischen Papageien bevölkerte Welt des mittleren Miozäns vielleicht nicht alles, was wir über unser künftiges Klima wissen müssen. Es ist an der Zeit, zu einem globalen Treibhausklima zurückzukehren, das zu den wärmsten Klimaregimen gehört, die komplexes Leben je ertragen hat. Bei unserem letzten Sprung zurück erreicht das CO2 endlich Werte, die der Mensch in den nächsten 100 Jahren oder so reproduzieren könnte. Was nun folgt, ist so etwas wie ein Worst-Case-Szenario für künftige Kohlenstoffemissionen. Aber diese Worst-Case-Projektionen haben sich im 21. Jahrhundert bisher als hartnäckig zutreffend erwiesen, und sie bleiben ein möglicher Weg für unsere Zukunft.

Wir sind dabei, unseren bei weitem größten Sprung in die geologische Vergangenheit zu machen. Wir hüpfen über 40 Millionen Jahre Geschichte, vorbei an Vulkanausbrüchen, die tausendmal größer sind als die des Mount St. Helens, vorbei an einem Asteroideneinschlag, der einen gigantischen Krater ausspie, in dem heute die Chesapeake Bay liegt. Der Himalaya stürzt ein, Indien löst sich von Asien, und je weiter wir zurückgehen, desto höher steigt der CO2-Gehalt und desto wärmer wird die Erde. Das antarktische Eisschild, das sich in seinem Todeskampf befindet, verschwindet ganz, und der polare Kontinent weicht stattdessen Affenpuzzle-Bäumen und Beuteltieren. Wir sind am Ende unserer Reise in der Treibhauswelt des frühen Säugetierzeitalters angekommen.

Heute ist Ellesmere Island am Ende der Welt das letzte trockene Land, das man in Kanada betritt, bevor man über die eisbedeckten Meere zum Nordpol aufbricht. Doch vor langer Zeit gab es hier einen Regenwald. Das wissen wir, weil noch immer Baumstümpfe aus den kargen Hängen herausragen, die mehr als 50 Millionen Jahre alt sind. Sie sind alles, was von einem alten polaren Dschungel übrig geblieben ist, der heute von den gleichgültigen arktischen Winden gepeitscht wird. Doch einst war diese Insel eine sumpfige Kathedrale aus Mammutbäumen, in deren Baumkronen fliegende Lemuren, Riesensalamander und nilpferdähnliche Tiere lebten, die das Wasser durchstießen. An diesem polaren Breitengrad versuchte die Sonne an einem späten Herbstabend des frühen Eozäns, sich vom Horizont zu erheben, was ihr nicht gelang. Ein rosafarbenes Zwielicht reichte tief in den Dschungel hinein, aber bald würde die Sonne hier für mehr als vier Monate vollständig untergehen. In dieser nicht enden wollenden arktischen Dunkelheit wurde die Stille von den verwaisten Rufen winziger früher Primaten durchbrochen, die furchtlos über erstarrte Alligatoren hüpften, die sich wieder in Bewegung setzten, sobald die Sonne von jenseits des Horizonts zurückkehrte. In dieser nicht enden wollenden Nacht jagten Tapire nach Pilzen und knabberten an Blattresten, die von vergangenen Sonnentagen übrig geblieben waren und in ferner Zukunft zu Kohle werden würden.

Der Mensch droht nun, die gesamte Klimaentwicklung des Känozoikums rückgängig zu machen – und das in nur wenigen Jahrzehnten.

Wir haben keine moderne Entsprechung für einen sumpfigen Regenwald, in dem es von Reptilien wimmelt und der dennoch monatelang die arktische Dämmerung und die Polarnacht überdauert. Aber für jedes Grad Celsius, um das sich der Planet erwärmt, nimmt die Atmosphäre etwa 6 Prozent mehr Wasserdampf auf, und wenn man bedenkt, dass die globalen Temperaturen zu Beginn des Zeitalters der Säugetiere etwa 13 Grad wärmer waren als heute, kann man sich nur schwer vorstellen, wie ungemütlich dieser Planet für eiszeitliche Lebewesen wie uns sein würde. Tatsächlich wäre ein Großteil des Planeten für uns tabu, viel zu heiß und feucht für die menschliche Physiologie.

Es war nicht nur ein schwülheißes Zeitalter, sondern auch eines, das auf grausame Weise von einigen der tiefgreifendsten und plötzlichen CO2-bedingten globalen Erwärmungsereignisse der Erdgeschichte unterbrochen wurde – zusätzlich zu dieser bereits fieberhaften Ausgangssituation. Tief unter dem Nordatlantik begann das Eozän vor 56 Millionen Jahren mit gewaltigen Magmablöcken, die sich seitwärts durch die Kruste ausbreiteten und riesige, diffuse Ablagerungen fossiler Brennstoffe auf dem Meeresgrund entzündeten. Durch diese Entzündung der Unterwelt wurde in weniger als 20.000 Jahren etwa das Kohlenstoffäquivalent aller heute bekannten fossilen Brennstoffreserven in die Meere und die Atmosphäre eingeleitet, wodurch sich der Planet um weitere 5 bis 9 Grad Celsius erwärmte. Es gibt zahlreiche Belege für heftige Stürme und Megaüberschwemmungen während dieses uralten Klimawandels – episodische Wellen sintflutartiger Regenfälle, wie sie heute auf der Erde nicht mehr vorkommen. An manchen Orten waren solche Stürme an der Tagesordnung, unterbrochen von gnadenlosen Dürreperioden und langen, brutalen, wolkenlosen Hitzewellen. Die Meere in Äquatornähe könnten fast so heiß wie ein Whirlpool gewesen sein – zu heiß für die meisten komplexen Lebewesen. Was den Rest des Planeten betrifft, so versauerte der CO2-Überschuss die Ozeane, und die Korallenriffe der Welt brachen zusammen. Es dauerte 200.000 Jahre, bis sich die Chemie der Ozeane wieder erholt hatte.

Das Erschreckendste am frühen Alter der Säugetiere ist jedoch nicht nur die extreme Hitze. Es ist das Zeugnis der Pflanzen. Unter Bedingungen mit höherem CO2-Gehalt reduzieren Pflanzen die Anzahl der Poren auf ihren Blättern, und fossile Blätter aus dem Dschungel des frühen Eozäns haben auffallend weniger Poren als die heutigen. Einigen Schätzungen zufolge lag der CO2-Gehalt vor 50 Millionen Jahren bei etwa 600 ppm. Andere Näherungswerte deuten auf einen höheren CO2-Gehalt von knapp über 1.000 ppm hin, aber selbst dieser Wert hat unsere Computermodelle für den Klimawandel lange Zeit verunsichert. Seit Jahren sagen uns die Modelle, dass wir den CO2-Gehalt auf mehr als 4.000 ppm erhöhen müssten, um diese fiebrige Welt zu reproduzieren.

Dieser uralte Planet ist weitaus extremer als alles, was die Vereinten Nationen oder irgendjemand anderes für das Ende des Jahrhunderts vorhersagt. Immerhin war die Welt, in der die Regenwälder von Ellesmere Island lagen, 13 Grad Celsius wärmer als die unsere, während das derzeitige globale Ziel, das im Pariser Abkommen verankert ist, darin besteht, die Erwärmung auf weniger als 2 oder sogar 1,5 Grad zu begrenzen. Diese eklatante Diskrepanz erklärt sich zum Teil dadurch, dass die meisten Klimaprojektionen am Ende des Jahrhunderts enden. Rückkopplungen, die zu einer Erwärmung auf dem Niveau des Eozäns oder des Miozäns führen könnten, spielen sich über viel längere Zeiträume als ein Jahrhundert ab. Die andere, viel beängstigendere Erkenntnis, die uns die Erdgeschichte in aller Deutlichkeit vor Augen führt, ist jedoch, dass wir in den Modellen, die wir zur Vorhersage der Zukunft verwenden, etwas Entscheidendes übersehen haben.

Einige der Modelle beginnen aufzuholen. Im Jahr 2019 simulierte eines der rechenintensivsten Klimamodelle, das jemals von Forschern des California Institute of Technology erstellt wurde, einen plötzlichen Anstieg der globalen Temperaturen um 12 Grad Celsius bis zum nächsten Jahrhundert, wenn die CO2-Konzentration in der Atmosphäre 1.200 ppm erreicht – ein sehr schlechter, aber nicht unmöglicher Emissionspfad. Später im selben Jahr gelang es Wissenschaftlern der University of Michigan und der University of Arizona in ähnlicher Weise, die Wärme des Eozäns zu reproduzieren, indem sie ein ausgefeilteres Modell des Verhaltens von Wasser auf kleinster Ebene verwendeten.

Die Paläoklimatologin Jessica Tierney glaubt, dass der Schlüssel dazu die Wolken sein könnten. Heute zieht in San Francisco zuverlässig Nebel auf, der die Brückentürme wie Geburtstagskerzen hoch über der Meeresschicht stehen lässt. Diese Wolken sind eine wichtige Stütze der Westküsten auf der ganzen Welt und reflektieren das Sonnenlicht von den Küsten Kaliforniens, Perus und Namibias zurück ins All. Doch unter Bedingungen mit höherem CO2-Gehalt und höheren Temperaturen könnten die Wassertröpfchen in den beginnenden Wolken größer werden und schneller abregnen. Im Eozän könnte dies dazu geführt haben, dass diese Wolken auseinander fielen und sich auflösten, so dass mehr Sonnenenergie die Ozeane erreichte und erwärmte. Das könnte der Grund sein, warum das Eozän so unverschämt heiß war.

Diese Sauna unserer frühen Säugetiervorfahren stellt so etwas wie das schlimmstmögliche Szenario für die künftige Erwärmung dar (obwohl einige Studien behaupten, dass die Menschen den Planeten unter wirklich nihilistischen Emissionsszenarien noch wärmer machen könnten). Die gute Nachricht ist, dass die Trägheit des Klimasystems der Erde so groß ist, dass wir immer noch Zeit haben, den Kurs schnell umzukehren und eine Zugabe dieser Welt oder des Miozäns oder sogar des Pliozäns in den kommenden Jahrzehnten zu verhindern. Alles, was es dazu braucht, ist ein sofortiger Stopp der Supereruption von CO2 in der Atmosphäre, die mit der industriellen Revolution begann.

Wir wissen, wie man das macht, und wir dürfen die Dringlichkeit nicht unterschätzen. Tatsache ist, dass keine dieser alten Perioden ein geeignetes Analogon für die Zukunft ist, wenn die Dinge schief laufen. Es hat Millionen von Jahren gedauert, um das Klima des Miozäns oder des Eozäns zu erzeugen, und die Geschwindigkeit des Wandels ist derzeit fast beispiellos in der Geschichte des tierischen Lebens.

Der Mensch bläst derzeit zehnmal schneller CO2 in die Luft als selbst in den extremsten Perioden während des Zeitalters der Säugetiere. Und der Planet muss nicht so heiß werden wie im frühen Eozän, um die Ozeane katastrophal zu versauern. Bei der Versauerung kommt es auf die CO2-Emissionsrate an, und da sind wir ganz weit vorne. Die Versauerung der Ozeane könnte bis zum Ende dieses Jahrhunderts das gleiche Ausmaß wie vor 56 Millionen Jahren erreichen und dann weiter voranschreiten.

Der amerikanische Paläontologe Norman Newell prägte 1963 in seinem Aufsatz “Crises in the History of Life” den Begriff des Massenaussterbens und stellte die These auf, dass dies geschehe, wenn sich die Umwelt schneller verändere, als die Evolution es zulasse. Das Leben hat Geschwindigkeitsgrenzen. Und in der Tat versucht das Leben heute immer noch, das Tauwetter der letzten Eiszeit vor etwa 12 000 Jahren nachzuholen. Inzwischen werden unsere vertrauten Jahreszeiten immer seltsamer: Fliegenfänger kommen Wochen, nachdem ihre Raupen geschlüpft sind; Orchideen blühen, wenn es keine Bienen gibt, die sie bestäuben. Das frühzeitige Abschmelzen des Meereises hat Eisbären an Land getrieben, die ihre Nahrung von Robben auf Gänseeier umstellen. Und das nach nur 1 Grad Erwärmung.

Subtropisches Leben mag sich in der wärmeren Arktis des Eozäns wohl gefühlt haben, aber es gibt keinen Grund zu der Annahme, dass ein so gut angepasstes Ökosystem, das sich über Millionen von Jahren auf einem Treibhausplaneten entwickelt hat, in ein paar Jahrhunderten oder Jahrtausenden wiederhergestellt werden könnte. Wenn die Florida Everglades überflutet würden, hätten es die Krokodile nicht leicht, nach Norden in ihre alten miozänen Reviere in New Jersey zu wandern, geschweige denn bis zu den unberührten arktischen Buchten, wenn die Menschen die Welt des Eozäns wiederherstellen. Sie werden auf die Dämme und Befestigungen der ertrinkenden Vorstädte Floridas stoßen. Wir zwingen dem Planeten ein Tempo des Wandels auf, das es in der Erdgeschichte so gut wie nie zuvor gegeben hat, und verhindern gleichzeitig weitgehend, dass sich das Leben auf der Erde an diesen Wandel anpassen kann.

Wenn wir die gesamte Erdgeschichte betrachten, sehen wir jetzt, wie unnatürlich, alptraumhaft und tiefgreifend unser derzeitiges Experiment auf dem Planeten wirklich ist. Eine kleine Population unserer speziellen Primatenart hat in nur wenigen Jahrzehnten ein riesiges Reservoir an altem Kohlenstoff, das in der Erde schlummert und sich seit Anbeginn des Lebens angesammelt hat, freigesetzt und eine globale Verbrennung der Erdgeschichte in Gang gesetzt, um die moderne Welt anzutreiben. Infolgedessen ist bis zur Hälfte der tropischen Korallenriffe auf der Erde abgestorben, 10 Billionen Tonnen Eis sind geschmolzen, die Ozeane sind um 30 Prozent saurer geworden, und die globalen Temperaturen sind in die Höhe geschossen. Wenn wir diesen Weg noch eine geologische Nanosekunde länger gehen, wer weiß, was dann passiert? Die nächsten paar flüchtigen Augenblicke gehören uns, aber sie werden noch Hunderttausende, ja Millionen von Jahren nachhallen. Dies ist eine der wichtigsten Zeiten in der Geschichte des Lebens, in der wir leben.

Quellen/Original/Links:
https://www.theatlantic.com/magazine/archive/2021/03/extreme-climate-change-history/617793/


Übersetzung:
https://www.deepl.com/de

Wissenschaftsautor
Peter Brannen

Peter Brannen

Peter Brannen ist Wissenschaftsautor und lebt in Boulder, Colorado. Seine Arbeiten sind in der New York Times, der Washington Post und Wired erschienen. Er ist der Autor von The Ends of the World: Vulkanische Apokalypsen, tödliche Ozeane und unsere Suche nach dem Verständnis der vergangenen Massenaussterben auf der Erde.