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Die Verbrennung fossiler Brennstoffe verursachte einst ein Massenaussterben – jetzt riskieren wir ein weiteres

3 November, 2022
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Die Küstenlinie von Devon zeigt, dass sich die Erde nach dem letzten Aussterbeereignis bis zu fünf Millionen Jahre lang in einem nahezu leblosen Zustand befand

Budleigh Salterton an der Südküste von Devon liegt oberhalb der furchterregendsten Klippen der Welt. Sie sind nicht besonders hoch. Auch wenn man nicht unter ihnen stehen möchte, sind sie nicht besonders einsturzgefährdet. Das Grauen nimmt eine andere Form an. Er ist in der Geschichte enthalten, die sie erzählen. Denn sie halten den Moment fest, in dem das Leben auf der Erde beinahe zu Ende gegangen wäre.

Die in diesen Felsen erhaltenen Sedimente wurden in der frühen Trias abgelagert, kurz nach dem größten Massenaussterben in der Geschichte des vielzelligen Lebens, das vor 252 Mio. Jahren die Permzeit beendete. Etwa 90 % der Arten starben aus, und Fische und vierfüßige Tiere wurden zwischen 30 Grad nördlich und 40 Grad südlich des Äquators mehr oder weniger ausgerottet.

Besonders bemerkenswert ist, dass sich die biologische Vielfalt (wenn auch nicht die Artenvielfalt) nach einem Massenaussterben in der Regel innerhalb weniger hunderttausend Jahre erholt, während unser Planet in den folgenden 5 Millionen Jahren in diesem nahezu leblosen Zustand verharrte. Wenn man diese Klippen untersucht, sieht man den Abgrund, an dem wir stehen.

Die unterste Schicht am westlichen Ende des Strandes ist ein Bett aus abgerundeten Kieselsteinen. Es handelt sich dabei um Steine, die von Sturzfluten von den Bergen der Trias gewaschen und von zeitweiligen Flüssen in großen Halden abgelagert wurden. Da die Wälder und Savannen, die die Berge hätten bedecken können, abgestorben waren, gab es nichts, was den Boden und den Untergrund zusammenhielt, so dass die Erosion wahrscheinlich stark beschleunigt war.

Oben auf dem Kieselsteinbett befindet sich eine steinige Wüstenoberfläche. Die Kieselsteine wurden vom Wind in scharfe Winkel geformt und mit glänzenden Oxiden überzogen, was darauf schließen lässt, dass die Oberfläche lange Zeit unverändert war. Darüber erheben sich rote Sanddünen aus der Trias. Durch Erosion wurden diese weichen Ablagerungen zu Vertiefungen geformt, die unheimlich an mit Reißzähnen versehene und schreiende Totenköpfe erinnern.

Wir wissen heute, dass es zwei große Aussterbephasen gab. Der erste, der vor 252,1 Millionen Jahren begann, betraf hauptsächlich das Leben an Land. Er fiel mit einer Reihe massiver Vulkanausbrüche in der Region zusammen, die heute als Sibirische Falle bekannt ist. Die zweite, verheerendere Phase begann etwa 200.000 Jahre später. Sie hat das Aussterben des Lebens auf dem Lande fast vollendet und auch die meisten Arten im Meer ausgelöscht.

Obwohl wir noch nicht sicher sein können, könnte die erste Phase durch sauren Regen, Ozonabbau und Metallverschmutzung durch vulkanische Chemikalien ausgelöst worden sein. Mit der Vernichtung der Regenwälder und anderer Ökosysteme wurden weitere toxische Verbindungen aus den freiliegenden Böden und Gesteinen freigesetzt, wodurch ein eskalierender Kreislauf des Zusammenbruchs entstand.

Die zweite Phase scheint durch die globale Erwärmung ausgelöst worden zu sein. Vor 251,9 Millionen Jahren hatte sich so viel verfestigtes Gestein an der Oberfläche der Sibirischen Falle angesammelt, dass die Lava nicht mehr entweichen konnte. Stattdessen war sie gezwungen, sich unterirdisch entlang horizontaler Klüfte in Gesteinen auszubreiten, die reich an Kohle und anderen Kohlenwasserstoffen waren. Die Hitze des Magmas (der unterirdischen Lava) kochte die Kohlenwasserstoffe und setzte große Mengen an Kohlendioxid und Methan frei. Mit anderen Worten: Obwohl es keine Menschen auf dem Planeten gab, scheint diese Katastrophe durch die Verbrennung fossiler Brennstoffe verursacht worden zu sein.

Man geht davon aus, dass die Temperaturen um 8 bis 10 °C angestiegen sind, obwohl ein Großteil der zweiten Phase des Aussterbens durch einen anfänglichen Anstieg von 3 bis 5 °C verursacht worden sein könnte. Das zusätzliche Kohlendioxid löste sich auch in den Ozeanen, wodurch deren Säuregehalt so weit anstieg, dass viele Arten nicht mehr überleben konnten. Der Temperaturanstieg scheint die Meeresströmungen zum Stillstand gebracht zu haben, und zwar durch denselben Mechanismus, der jetzt die meridionale Umwälzbewegung des Atlantiks bedroht, die den Golfstrom antreibt. Als die Waldbrände auf dem gesamten Planeten wüteten und die Vegetation verbrannten, die die Oberfläche schützte, gelangten Asche und Erde ins Meer, was die Eutrophierung (einen Überschuss an Nährstoffen) auslöste. In Verbindung mit den hohen Temperaturen und der zum Stillstand gekommenen Zirkulation führte dies dazu, dass die verbliebenen Lebensformen keinen Sauerstoff mehr bekamen.

Eine im September als Preprint veröffentlichte Arbeit könnte erklären, warum die Erholung so lange dauerte. Da so viele der reichhaltigen Ökosysteme der Welt durch Wüsten ersetzt worden waren, hatten die Pflanzen Mühe, sich wieder zu etablieren. Ihr Gesamtgewicht auf der Erde ging um etwa zwei Drittel zurück. In diesen 5 Millionen Jahren bildeten sich keine Kohlevorkommen, da die Pflanzenproduktion nicht ausreichte, um Torfmoore zu bilden. Mit anderen Worten: Die natürlichen Prozesse, die der Atmosphäre CO2 entziehen und es in Holz und Boden umwandeln oder als fossilen Kohlenstoff vergraben, kamen zum Stillstand. 5 Jahre lang war die Welt in diesem Treibhauszustand gefangen. An den Klippen am östlichen Ende der Bucht kann man sehen, wann sich die Bedingungen endlich zu ändern begannen, denn die versteinerten Wurzeln der Halbwüstenpflanzen winden sich durch die alten Sanddünen.

Die Geschichte, die die Klippen erzählen, handelt von planetarischen Kipppunkten: Erdsysteme überschritten ihre kritischen Schwellenwerte, über die hinaus sie in einen neuen Gleichgewichtszustand kollabierten, der nicht mehr ohne weiteres rückgängig gemacht werden konnte. Es war eine Welt, die fast allen großen Lebensformen feindlich gesinnt war: Die Ungeheuer des Perm wurden fast überall durch eine Zwergfauna ersetzt.

Könnte es wieder passieren? Zwei parallele und widersprüchliche Prozesse sind im Gange. Auf den Klimagipfeln gehen die Regierungen schwache freiwillige Verpflichtungen ein, um die Produktion von Treibhausgasen zu begrenzen. Gleichzeitig will fast jeder Staat mit bedeutenden fossilen Reserven – auch Großbritannien – so viel wie möglich abbauen. Ein Bericht von Carbon Tracker zeigt, dass die Verbrennung aller weltweiten Reserven an fossilen Rohstoffen das von den Regierungen vereinbarte Kohlenstoffbudget um das Siebenfache übersteigen würde. Zwar ist in diesen Reserven weniger Kohlenstoff enthalten als während des Aussterbens der Perm-Trias, doch könnte die Freisetzung aufgrund des komprimierten Zeitrahmens für das Leben auf der Erde genauso tödlich sein. Der Anstieg des atmosphärischen CO2 am Ende des Perms dauerte etwa 75.000 Jahre, aber viele unserer fossilen Brennstoffreserven könnten in wenigen Jahrzehnten verbraucht sein. Schon jetzt scheinen wir uns einer Reihe von möglichen Kipppunkten zu nähern, von denen einige einen kaskadenartigen Zusammenbruch auslösen könnten.

Alles hängt nun davon ab, welcher Prozess sich durchsetzt: die manchmal gut gemeinten, aber immer schwachen Versuche, die Verbrennung von fossilem Kohlenstoff einzuschränken, oder die rücksichtslose Entschlossenheit – oft von Seiten derselben Regierungen -, so viel wie möglich davon abzubauen (und damit zu verbrennen) und den Profiten der alten Industrien Vorrang vor dem Leben auf der Erde zu geben. Auf dem Klimagipfel, der diesen Monat in Ägypten stattfindet, einem Land, in dem Proteste verboten sind und die Interessen des Volkes jederzeit den Interessen der Macht untergeordnet werden müssen, werden wir sehen, wie nah am Abgrund die Regierungen der Welt uns zu bringen gedenken.


Quellen/Original/Links:
https://www.theguardian.com/commentisfree/2022/nov/03/fossil-fuel-burning-mass-extinction-devonian-coastline

Übersetzung:
https://www.deepl.com/translator

Umweltschützer, Journalist, Aktivist
George Monbiot

George Monbiot

Ich hatte eine unglückliche Zeit an der Universität und bereue es heute, nach Oxford gegangen zu sein, obwohl der Zoologiekurs, den ich belegte – unter anderem unterrichtet von Richard Dawkins, Bill Hamilton und John Krebs – hervorragend war. Die Kultur passte nicht zu mir, und wenn ich versuchte, mitzumachen, fiel ich auf die Nase, manchmal… Weiterlesen »George Monbiot